Als je België zegt, waaraan denk je dan? Bier! Of wat dacht je? – OK, maar we trekken hetzelfde register open als we ‘frieten’ zeggen, maar ieder zijn eigen voorkeur…  En als je bier zegt, waaraan denk je dan? Abdij. Goed, ik geef toe dat dit ietwat minder evident is. Maar goed, bier is iets dat gemaakt wordt door monniken in hun abdij, juist? Het bewijs zijn de benamingen ‘trappistenbier’ en ‘abdijbier’. En als ik je nu ‘abdij’ zeg, waaaraan denk je dan? Dierentuin … Ah, nu geloof je me niet langer. Het is uiteraard niet zo evident, zo verwoord zonder uitleg… En toch in België, het land waar alles mogelijk is, is het een feit. En deze waarheid heet PAIRI DAIZA.

Pairi Daiza: een dierenpark gebouwd bovenop een abdij

Het is inderdaad op de overblijfselen van de oude Cisterciënzer-abdij van Cambron, niet ver van Ath, in de provincie Henegouwen, dat een ‘nieuwe generatie’ dierenpark werd opgericht. Dit complex is het resultaat van het ietwat gekke idee van Eric Domb, de huidige directeur en hoofdaandeelhouder van de holdingfirma die de site uitbaat. Toen hij nog advocaat was, kreeg hij op een dag een dossier in handen in verband met de verkoop van een immens domein, een vijftigtal hectaren: het domein van de abdij van Cambron. In 1993 kochten hij en zijn familie de eigendom in de overtuiging dat ze er de mooiste tuin van België konden creëren. Enkele jaren later ontvangt het park meer dan een miljoen bezoekers per jaar en is de firma genoteerd op de beurs.

Ontspanning, opvoeding, onderzoek en bescherming

Buiten een commercieel succes wilde onze abdij-dierentuin blijkbaar ook behoren tot de generatie van dierentuinen van de 21e eeuw, die vier doelstellingen bijeen willen brengen (met elkaar in verzoening brengen?): ontspanning, opvoeding, onderzoek en bescherming.

Regelmatige animaties

Wat het ontspanningsgedeelte betreft, denk ik dat het doel is bereikt: Mijn laatste bezoek was op 2 november, dus even na de beruchte nacht van Halloween op 31 oktober. Bij deze gelegenheid had de dierentuin een reeks animaties en festiviteiten georganiseerd voor volwassenen, maar ook vooral voor de kinderen. Geen tijd om je te vervelen! Ook buiten de speciale gelegenheden vind je hier elke dag wel een attractie. Het park is zo georganiseerd dat elk bezoek zo prettig mogelijk verloopt. Je bent bijvoorbeeld nooit ver van hindernissenbanen in de bomen (accrobranche) als je een van de drie tropische serres bezoekt in het Aziatische gedeelte van het park. Dan zijn er de drie stoomtreintjes waarmee je een rit doorheen het park kunt maken – we vermelden speciaal de sfeer in de wagons tijdens de Halloween-feesten. Er werden ook speelpleinen voor kinderen aangelegd op verschillende plaatsen – goedgekeurd door mijn dochter van tien!

Prachtige momenten

Het absolute nec plus ultra vormen de ontmoetingen met dieren die echte wondermomenten zijn. Je moet het maar meemaken: lemuren en kapucijnaapjes die op je schouder komen zitten om vandaar op die van je buur te springen – ik had hier geen benul van tot op het moment dat het me overkwam. Je voelt ook hoe ze je handen aanraken als ze op zoek gaan naar eten. Je moet ook de kangoeroes zien die heel dicht bij je komen en dan in een oogwenk in de menigte verdwijnen. En dan is er ook die giraf die zich vanuit zijn hoogte verwaardigt neer te dalen om uit je hand te eten!

Een reis rondom de wereld

De kers op de taart is dat je tijdens je wandeling door het park de hele wereld doorkruist! De verschillende sites imiteren perfect bepaalde gebieden op onze aardbol, zoals Balinese tempels, een Chinese tuin, een Afrikaans dorp aan de oever van de rivier, en ga zo maar door. Ik kan je garanderen dat je kinderen er uitgeput vandaan komen (zoveel te beter, zullen sommigen zeggen), maar vol van prettige herinneringen.

De natuurlijke habitat behouden en beschermen

Wat natuurbescherming betreft, heeft PAIRI DAIZA haar doelstellingen meer dan duidelijk gemaakt. Je vindt ze op de website van de Pairi Daiza Foundation. Deze stichting heeft onder andere als doel het wetenschappelijk onderzoek en de herintegratie van diersoorten te bevorderen. De hulp van Pairi Daiza bij het werk van bijvoorbeeld CARAPACE verdient apart te worden vermeld. De Belgische vereniging CARAPACE werd in 1991 opgericht met als doel amfibieën, reptielen en wat men de ‘nieuwe huisdieren’ noemt op te vangen als die door hun eigenaars of door weinig scrupuleuze handelaars worden achtergelaten. De jammerlijke dieren worden dan de gasten van de Mersus Emergo, de reconstructie van een beroemde walvisvaarder die pronkt in de zoo, aan de oever van de Lagune, tussen de Oosterse en Afrikaanse gedeelten van het park. Ik had de gelegenheid deze plek te bezoeken als een ommetje tijdens de Pairi Daiza programmatie die eigenlijk aan Halloween was gewijd – ze wilden kleine beestjes laten zien die iedereen bang maken. Ik moet toegeven dat de afgebakende weg tussen de verschillende vivariums voor mij zowel een exotisch spektakel was als, jammer genoeg, een jammerlijk voorbeeld van het onverantwoorde gedrag van mijn medemensen.

Kan het educatieve aspect van Pairi Daiza worden verbeterd?

Het enige dat volgens mij nog een beetje kan worden verbeterd is de opvoedende rol van het park. Je vindt bijvoorbeeld weinig gidsen in het park. Ik persoonlijk heb de indruk dat de bezoekers zich vooral op dezelfde consumentgerichte manier gedragen als altijd. De mens van vandaag kan volgens mij niet voldoende tijd uittrekken om na te denken over de Natuur. Ik ben ervan overtuigd dat daaraan iets moet gebeuren, een actie, een voortdurende beweging. De bezoeker heeft dikwijls de indruk dat als een dier niet veel beweegt, hij geen waar krijgt voor zijn geld… Ik kan je echter verzekeren dat je uren en uren kan genieten, kijkend naar de gewichtloze dans van kwallen. Daarom denk ik dat Pairi Daiza zou moeten nadenken over het engageren van gidsen die de bezoekers iets bijleren, die ze op een andere manier leren kijken naar dingen die ze hier te zien krijgen. Maar dat mag de pret niet bederven: Pairi Daiza blijft een unieke ervaring in zijn genre waarvan je op je eentje, met je partner of met de hele familie kunt genieten. Prettige reis naar PAIRI DAIZA, een stukje aards PARADIJS! Serge L.